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B9226Ra

Radium : élément chimique de symbole Ra, de numéro atomique 88 et de masse atomique 226. C’est un métal alcalino-terreux se trouvant en très faible quantité dans les minerais d’uranium. Intensément radioactif, il l’est 1 million de fois plus que l’uranium pour la même masse. Sa période radioactive est de 1620 ans. Son nom, inventé par ses découvreurs Pierre et Marie Curie en 1898, vient du mot latin « radius » signifiant rayon. Sous sa forme métallique, c’est un métal blanc brillant qui noircit presque instantanément lors de son exposition à l’air. La forme métallique est très difficile à obtenir ; Marie Curie n’y est parvenue qu’une seule fois, en 1910. Ce qu’on appelle communément radium correspond en fait à des sels de radium : chlorure de radium ; bromure de radium ou nitrate de radium. Le chlorure de radium est blanc puis jaunit avec le temps. Il émet aussi une faible lumière bleue. Le radium est utilisé dans la première moitié du XX e siècle en sciences pour comprendre la structure du noyau atomique et en médecine pour soigner le cancer.

Le saviez-vous ?

La radioactivité est la transmutation spontanée d’un élément chimique instable en un autre élément chimique, par émission de rayonnement. Ainsi, le radium se transmute en radon en émettant des rayons alpha et gamma. C’est un phénomène physique provenant du noyau atomique.

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