Le voyage de Marie Curie aux Etats-Unis

Histoire(s)

Publié le 20/05/2021
Modifié le 15/09/2023
par Camilla Maiani
Temps de lecture: 7mn
Le 11 mai 1921 Marie Curie débarque à New York. Commence alors une tournée honorifique de près de deux mois dans tout le pays, organisée par la journaliste américaine Marie Meloney, au cours de laquelle Marie Curie est accueillie à la Maison Blanche pour recevoir en cadeau un gramme de radium.

La rencontre entre Marie Curie et Marie Meloney

Marie Curie (gauche) et Marie Meloney (droite) en 1921. © Photo Henri Manuel / Musée Curie (Coll. ACJC)

Le 18 mai 1920 la journaliste américaine Marie Mattingly Meloney (1878-1943), surnommée Missy, parvient à interviewer Marie Curie. La scientifique, d’habitude très réservée, accepte de la voir peut-être grâce à la recommandation du père d’un ancien collaborateur. L’interview a lieu dans le bureau de directrice de la scientifique, à l’Institut du radium. On raconte que Missy Meloney conclut l’entretien par sa question récurrente: qu’est-ce que Marie Curie souhaiterait recevoir à ce moment de sa vie. Marie Curie lui réponds qu’elle aurait besoin de radium, pour poursuivre ses recherches. Cet élément chimique radioactif, qu’elle a découvert avec Pierre Curie en 1898, est en effet extrêmement rare et cher. Un gramme de radium coûte, dans les années ‘20, dix fois plus qu’un gramme de diamant pur.

La rencontre entre Marie Curie et Marie Meloney a un véritable impact sur la vie des deux femmes. Marie Meloney va permettre à la scientifique de recevoir en don d’importantes ressources pour son laboratoire. Elle va également l’aider à construire une image consensuelle et populaire auprès du grand public international. De la rencontre entre les deux femmes nait également une relation d’amitié qui durera jusqu’à la mort de Marie Curie en 1934.

Un gramme de radium pour Marie Curie

Marie Meloney, touchée par la scientifique, se donne pour mission de l’aider. Elle créé et préside le « Marie Curie radium fund », et lance une campagne de levée de fonds principalement auprès de femmes états-uniennes. Par le biais d’une majorité de petits et moyens dons, la journaliste réussit à collecter environ 150.000 dollars. De cette somme, 100.000 dollars sont utilisés pour acheter un gramme de radium pour Marie Curie. Les 50.000 dollars supplémentaires servent à acheter des instruments et à financer, de manière plus large, le laboratoire Curie.

La tournée américaine de Marie Curie

A l’occasion de la levée de fonds, Marie Meloney invite Marie Curie à faire une tournée honorifique au travers des États-Unis. Le voyage commence le 4 mai 1921 lorsque Marie Curie, accompagnée par ses filles Irène et Eve, embarque sur le paquebot Olympic, à Cherbourg. Après une semaine de navigation, elles débarquent à New York le 11 mai 1921.

De gauche à droite : Eve, Marie et Irène Curie en mai 1921, tout juste arrivées à New York. © Musée Curie (coll. Eve Curie)

La tournée de Marie Curie aux États-Unis dure six semaines et demi, du 11 mai jusqu’au 28 juin. Organisée par Marie Meloney, elle s’articule avec différentes étapes dans tout le pays. Marie Curie visite quelques-unes des plus célèbres universités américaines, comme Harvard, Yale, Columbia, ainsi que des universités réservées aux femmes, comme le Smith College ou Bryn Mawr. Elle donne des conférences, reçoit des doctorats honorifiques, visite des laboratoires de recherche. Au cours de ce voyage, Marie Curie rencontre des donatrices, des scientifiques, des diplomates, des politiciens…

Marie Curie et Dean Pegram à la Columbia University, pour la remise d'un titre de docteur © Musée Curie (Coll. ACJC)

Marie Curie vue par la presse

Une foule de journalistes accueille la célèbre scientifique et ses filles dès leur débarquement. Le voyage de Marie Curie aux Etats-Unis est accompagné par la publication de près de 20.000 articles de presse ! Des gazettes locales aux plus grands quotidiens nationaux, la venue de Marie Curie ne passe pas inaperçue… Cette campagne de communication, dirait-on aujourd’hui, est orchestrée par Marie Meloney elle-même.
Dans les articles, élogieux et pleins d’hommages, on retrouve une image romancée de Marie Curie. Elle y est présentée tour à tour comme une femme de génie, une mère aimante, née dans un pays opprimé et d’une famille pauvre, dont les recherches sont freinées par le manque de moyens… Et le gramme de radium, ce précieux cadeau financé par les femmes américaines, permettrait à la scientifique de vaincre le cancer. Cette vision de Marie Curie est fabriquée, au moins en partie, par Marie Meloney pour justifier l’appel aux dons. Certains aspects mis en valeur par la journaliste – la supposée pauvreté de Marie Curie, sa contribution de premier plan à la lutte contre le cancer – caractérisent encore aujourd’hui l’image de la scientifique aux yeux du grand public.

Mrs. Meloney et une foule de journalistes accueillent Marie, Irène et Ève Curie sur le pont du bateau Olympic, le 18 mai 1921.© Musée Curie (Coll. ACJC)

La cérémonie à la Maison Blanche et le gramme de radium

Le 20 mai 1921, Marie Curie est invitée à la Maison Blanche. Une cérémonie est prévue, à l’occasion de laquelle elle reçoit officiellement le cadeau des femmes américaines. C’est le président des Etats-Unis, Warren Harding qui remet à la scientifique un sablier, symbolisant le radium, et une petite clé en or, aujourd’hui exposée au Musée Curie. Il s’agit de la clé qui ouvre le coffret dans lequel sera transporté le gramme de radium. Le coffret contenant le gramme de radium n'est pas, cependant, présent à la cérémonie.

Le gramme de radium

Ce n’est que le 22 mai, que Marie Curie reçoit réellement le gramme de radium. Elle le récupère lors d’une visite officielle à la Standard Chemical Company de Pittsburgh, où le radium a été préparé. L’élément chimique n’est pas à l’état pur, il s’agit de bromure de radium anhydre. Il a l’aspect d’une fine poudre blanche, et est conditionné dans 10 petits tubes en verre de Thuringe. Les tubes sont eux-mêmes installés dans un coffret en acajou pesant 46 kg ! En effet, le coffret est plombé, pour emprisonner les rayonnements émis par le radium.

Marie Curie et Warren G. Harding à la tête du cortège descendant l'escalier de la Maison Blanche après la cérémonie du 20 mai 1921. © Musée Curie (coll. ACJC)

Un contrat désigne Marie Curie comme la donataire du radium. Elle peut ainsi l’utiliser librement pour les recherches menées dans son laboratoire. A sa mort en 1934, Marie Curie cède les droits sur ce don à sa fille Irène Joliot-Curie, dans un document appelé « le testament du radium », aujourd’hui conservé aux archives du Musée Curie.

"Certificat pour matériau radioactifs" délivré à Marie Curie avec le gramme de radium par le "Bureau of standards" lors de son voyage aux Etats-Unis en 1921. © Musée Curie (coll. ACJC)

Epilogue

En 1929, Marie Curie retourne aux Etats-Unis pour recevoir un deuxième gramme de radium. Ce voyage est aussi organisé par Marie Meloney. La scientifique fait don de ce gramme de radium à l’Institut du radium de Varsovie, fondé par sa sœur Bronisława Dluska, pour le développement d’applications médicales.

POUR ALLER PLUS LOIN :

> La vidéo dédiée au voyage aux États-Unis de Marie Curie des "Rendez-vous au Musée Curie";

> L'exposition virtuelle "Le coffret plombé et le gramme de radium";

> La revue de presse du voyage aux États-Unis de Marie Curie sur Calames;

> Le décryptage du portrait de Marie Curie et Missy Meloney par les élèves de l'école du Louvre;

> Retrouvez le coffret du gramme de radium dans la visite virtuelle du Musée Curie;

> La web série "Marie Curie, La traversée d'une vie";

> Le billet dédié à la revue de presse américaine du voyage.

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